Washington fordert über 38 Milliarden US-Dollar von Opioid-Vertreibern

SEATTLE – Nachdem er einen Vergleich über eine halbe Milliarde Dollar abgelehnt hatte, brachte der Generalstaatsanwalt von Washington, Bob Ferguson, am Montag den Fall des Staates gegen die drei größten Drogenhändler des Landes vor Gericht und sagte, sie müssten für ihre Rolle bei der Opioid-Epidemie des Landes zur Verantwortung gezogen werden.

Der Demokrat gab einen Teil der Eröffnungserklärung vor dem King County Superior Court selbst ab und nannte den Fall die möglicherweise bedeutendste Klage im Bereich der öffentlichen Gesundheit, die seine Agentur jemals eingereicht hatte.

'Diese Unternehmen wussten, was passieren würde, wenn sie ihren Pflichten nicht nachkommen würden', sagte Ferguson zu Richter Michael Ramsey Scott. „Wir wissen, dass sie sich des Schadens bewusst waren, der mit ihrem Verhalten verbunden war, denn in privater Korrespondenz verspotteten Unternehmensleiter Einzelpersonen, die unter den schmerzhaften Folgen einer Opioidabhängigkeit litten. ... Sie zeigten eine gefühllose Missachtung der Gemeinschaften und Menschen, die die Auswirkungen ihrer Gier tragen.“

Aber Fergusons rechtliche Strategie ist nicht ohne Risiko, wie ein Verlust von drei kalifornischen Bezirken in einem ähnlichen Fall in diesem Monat – und eine Entscheidung des Obersten Gerichtshofs von Oklahoma, die ein Urteil über 465 Millionen US-Dollar gegen den Arzneimittelhersteller Johnson & Johnson aufhebt – zeigt.

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Der Richter des Obersten Gerichtshofs von Orange County, Peter Wilson, erließ am 1. November ein vorläufiges Urteil, dass die Landkreise und die Stadt Oakland nicht bewiesen hätten, dass die Pharmaunternehmen betrügerisches Marketing verwendet hätten, um unnötige Opioid-Verschreibungen zu erhöhen und eine öffentliche Belästigung zu schaffen. Das Urteil von Oklahoma besagt, dass ein unteres Gericht das Gesetz des Staates gegen öffentliche Belästigung falsch ausgelegt hat.

In einer E-Mail betonte Ferguson, dass die einschlägigen Gesetze in Washington unterschiedlich seien und nannte die Fälle „Äpfel und Orangen“.

Öffentliche Belästigungsansprüche stehen im Mittelpunkt von rund 3.000 Klagen, die von staatlichen und lokalen Regierungen gegen Arzneimittelhersteller, Vertriebsunternehmen und Apotheken eingereicht werden. Washington ist der erste Staat, der gegen Arzneimittelvertriebsunternehmen vor Gericht steht. Ferguson macht öffentliche Belästigung und Verstöße gegen staatliche Verbraucherschutzgesetze geltend.



'Es gibt immer Unsicherheit, wenn man einen Fall vor Gericht bringt', sagte er. 'Wir sind jedoch von der Stärke unseres Falles überzeugt.'

Die Generalstaatsanwaltschaft verklagte McKesson Corp., Cardinal Health Inc. und AmerisourceBergen Corp. im Jahr 2019 und behauptete, sie hätten mit der Opioid-Epidemie Milliarden verdient, indem sie riesige Mengen verschreibungspflichtiger Schmerzmittel in den Bundesstaat geliefert hätten, selbst wenn sie wussten oder hätten wissen müssen, dass diese Medikamente wahrscheinlich waren den Weg zu Drogendealern und Suchtkranken zu finden.

Ferguson fordert von den Unternehmen eine „transformative“ Auszahlung in Höhe von mehreren zehn Milliarden Dollar, um den Schaden der Epidemie im Bundesstaat Washington, der von 2006 bis 2017 mehr als 8.000 Todesfälle und eine unermessliche Verwüstung von Familien umfasst, wiedergutzumachen. Der Staat will 38 Milliarden Dollar für Behandlungsdienste, Strafjustizkosten, öffentliche Aufklärungskampagnen und andere Programme über einen Zeitraum von 15 Jahren zahlen, plus weitere Milliarden zusätzlicher Schäden.

Der Prozess soll etwa drei Monate dauern.

Im Juli lehnte Ferguson ein Vergleichsangebot in Höhe von 527,5 Millionen US-Dollar über 18 Jahre als „beklagenswert unzureichend“ ab. Dieser Deal hätte Washington und seinen 320 Städten und Landkreisen etwa 30 Millionen Dollar pro Jahr zur Verfügung gestellt. In Anbetracht der Inflation über die 18-jährige Zahlungsfrist betrug der wahre Wert des Vergleichs nur 303 Millionen US-Dollar, sagte Ferguson.

Die Pharmakonzerne sagen, dass sie nicht für die Epidemie verantwortlich gemacht werden können; sie lieferten lediglich von Ärzten verschriebene Opioide. Es sei nicht ihre Rolle, die Verschreibungen zu hinterfragen oder sich in die Arzt-Patienten-Beziehung einzumischen, argumentierten sie in einem diesen Monat eingereichten Prozessbericht.

Darüber hinaus, argumentierten sie, habe der Staat Washington selbst eine große Rolle bei der Epidemie gespielt. In den 1990er Jahren verabschiedete der Gesetzgeber aus Sorge, dass Menschen mit chronischen Schmerzen unterbehandelt wurden, den Intractable Pain Act, der die Verschreibung von Opioiden erleichterte.

'Die vermehrte Verschreibung von Opioiden durch wohlmeinende Ärzte, unterstützt durch die treuen Bemühungen des Staates, seinen Bewohnern Schmerzen zu ersparen, führte wiederum zu erhöhten Opioid-Verteilungen', schrieben die Unternehmen. 'Angeklagte spielten keine Rolle bei der Änderung des Versorgungsstandards, und Großhändler haben weder das Fachwissen noch die Verpflichtung oder die Fähigkeit, die von Ärzten getroffenen medizinischen Entscheidungen zur Verschreibung von Opioiden zu hinterfragen.'

Dennoch, so argumentiert der Staat, seien die Unternehmen verpflichtet, Kontrollen gegen die Drogenumleitung aufrechtzuerhalten. Stattdessen lieferten sie so viel nach Washington, dass es offensichtlich war, dass es die Sucht schürte: Der Verkauf von Opioiden in Washington stieg zwischen 1997 und 2011 um mehr als 500%.

Im Jahr 2011 wurden im Bundesstaat mehr als 112 Millionen Tagesdosen aller verschreibungspflichtigen Opioide abgegeben – genug für eine 16-tägige Versorgung für jeden Einwohner, sagt der Generalstaatsanwalt. Im Jahr 2015 hatten acht der 39 Bezirke Washingtons mehr Rezepte als Einwohner.

Die Epidemie durch verschreibungspflichtige Medikamente ist mit weiterer Aufmerksamkeit und Kontrollen abgeebbt, und die Todesfälle durch verschreibungspflichtige Opioide sind seit 2010 um die Hälfte zurückgegangen. Aber seitdem sind die Todesfälle durch Heroin und Fentanyl gestiegen: Die heroinbedingte Sterblichkeit hat sich in Washington von 2010 bis 2018 mehr als verfünffacht, und Die fentanylbedingte Mortalität hat sich von 2016 bis 2018 mehr als verdoppelt.

'Dies geschah als vorhersehbare Folge der Sucht der Konsumenten, insbesondere für diejenigen, die verschreibungspflichtige Opioide nicht mehr erhalten oder sich nicht mehr leisten konnten', schrieb der Staat in seinem Prozessbericht. 'Diese Todesfälle und andere Schäden im Zusammenhang mit Heroin und Fentanyl sind daher ein wesentlicher und tragischer Teil der Opioid-Epidemie und der öffentlichen Belästigung.'

Die Bundesregierung sagt, dass seit 2001 fast eine halbe Million Amerikaner an Opioidmissbrauch gestorben sind.

Andere Opioidprozesse, die im Gesetz über öffentliche Belästigungen verwurzelt sind, finden vor Geschworenen in einem Bundesgericht in Cleveland und einem Staatsgericht in New York statt. In einem Verfahren vor einem Richter in West Virginia wird in Kürze ein Urteil erwartet.

Johnson & Johnson sieht sich außerdem einer separaten Klage aus dem US-Bundesstaat Washington gegenüber, die im nächsten Jahr vor Gericht gestellt werden soll.

Johnson & Johnson und die drei Vertriebsgesellschaften befinden sich in der Endphase der Verhandlungen über 26 Milliarden US-Dollar an Vergleichen, die Tausende von Regierungsklagen abdecken, obwohl es Monate dauern könnte, bis die endgültige Genehmigung vorliegt.