REVIEW: 'Mad at the World: A Life of John Steinbeck' von William Souder

John Steinbeck hasste Erfolg. Obwohl er den Pulitzer-Preis für Belletristik und den Nobelpreis für Literatur gewann, obwohl er mit seinen Büchern und den von ihnen inspirierten Filmen ein Vermögen verdiente, wurde der amerikanische Schriftsteller von seinem Ehrgeiz gequält, der sowohl „sich nach Erfolg sehnte als auch entsetzt, dass es ihm widerfahren könnte“. “, schreibt William Souder in „Mad at the World“, seiner fesselnden neuen Biographie über Steinbeck.

Souder, der in der Nähe von Stillwater lebt, hat Biografien von Rachel Carson und John James Audubon veröffentlicht, letzterer ein Pulitzer-Finalist. Jetzt hat er sich für ein Thema mit überdimensionalen Stärken und Schwächen entschieden, einen Künstler mit einem sozialen Gewissen, das wie ein exponierter Nerv vibrierte, einen Welterfolg, der Ungleichheit und Ungerechtigkeit nicht ertragen konnte.

Als Sohn eines frustrierten Kaufmanns und ehemaligen Schullehrers war Steinbeck, in den Erinnerungen eines Jugendfreundes ein „geborener Geschichtenerzähler“, „ein Junge, der sich nicht anpassen wollte, der einen Tyrannen nicht tolerieren konnte und der glaubte, irgendwo in der Einsamkeit sehnte sich nach einer Welt, die vernünftig und gerecht gestaltet werden könnte.“

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Er besuchte Stanford, schaffte es aber nicht, seinen Abschluss zu machen. Als New Yorker Zeitungsreporter wehrte er den Hungertod ab, floh dann zurück nach Kalifornien und nahm eine Stelle als Hausmeister eines Ferienhauses am Lake Tahoe an, wo er im tiefen Schnee eines Tahoe-Winters sein Handwerk verfeinerte. Mit „Tortilla Flat“ aus dem Jahr 1935 kam er in Schwung, und schlaue Literaturagenten und ein engagierter Lektor verhalfen Steinbeck 1937 zum Erfolg mit „Von Mäusen und Menschen“, einem 100-seitigen Buch mit einer „perfekten Tonlage, die ihn zur Stimme der Unterdrückten machte“. .“

1936 hatte Steinbeck für eine Zeitung in San Francisco über das Elend in den kalifornischen Wanderarbeiterlagern berichtet, wo er „den ‚absoluten Terror‘ des Hungers in den Gesichtern einst stolzer Familien miterlebte“. Er verwob seine brennenden Erinnerungen in „The Grapes of Wrath“ von 1939. Sein bekanntester Roman würde ihm sowohl Ruhm als auch Bekanntheit bringen, da die Fans ihn mit Briefen überschwemmten und die gefühllosen kalifornischen Landbesitzer, die in dem Buch entlarvt wurden, eine bösartige Kampagne gegen ihn führten.

Souder dokumentiert Steinbecks kompliziertes Privatleben, einschließlich seiner Kämpfe mit Depressionen, seiner drei Ehen, seiner Freundschaft mit dem Philosophen/Biologen Ed Ricketts und seiner schwierigen Beziehung zu seinen Kindern. Die Literaturkritik an Steinbecks Werk fügt er reibungslos ein, zögert jedoch, als er darauf besteht, Steinbeck gegen die scharfsinnige Analyse der Fehler des Schriftstellers durch den Kritiker Edmund Wilson zu verteidigen. Souder schreibt: „Wilson würde sich Steinbeck nicht hingeben, sich niemals frei an Steinbecks Phantasie glauben lassen oder die Möglichkeit in Kauf nehmen, dass er Steinbecks Welt einfach nicht verstand.“ Die temperamentvolle Verteidigung eines Schriftstellers durch einen Schriftsteller, aber sie verfehlt den Punkt, dass Wilson bei der Analyse von Steinbecks Schwächen nur seinen Job gemacht hat. Mad at the World a Life of John Steinbeck von William Souder

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Dennoch hat Souder, ein begnadeter Schriftsteller, der Steinbecks Zeit und Ort genau kennt, ein denkwürdiges Buch geschaffen. Die besten Biographen balancieren Empathie für ihre Untertanen mit einer kompromisslosen Darstellung ihrer Mängel, und Souder gelingt dieses knifflige Geschäft. „Mad at the World“ ist ein anschauliches Porträt eines komplizierten Mannes, und John Steinbeck, der den Realismus über alles schätzte, könnte es gebilligt haben.



Mary Ann Gwinn ist Buchkritikerin in Seattle.

Wahnsinnig auf die Welt
Von: William Souder.
Verlag: W. W. Norton, 464 Seiten, 32 $.
Virtuelle Veranstaltungen: 19:00 Uhr 14. Oktober, Buchladen für das nächste Kapitel, bit.ly/3lk6KH7; 19 Uhr 23. Oktober, Zenith-Buchladen, bit.ly/3iyz8Dv; Mittag 2. November, Brainerd Public Library, bit.ly/3hDsWJP

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