Rezension: 'A Splendid Intelligence: The Life of Elizabeth Hardwick' von Cathy Curtis

In 20NSIn amerikanischen Literaturkreisen des Jahrhunderts löste die Arbeit von Elizabeth Hardwick Bewunderung, Ehrfurcht und nicht wenig Angst aus. Die Kritikerin, Essayistin und Romanautorin Hardwick war bekannt für ihre unheimlichen literarischen Einsichten, ihren verheerenden Witz und ihre Affinität zu alltäglichen Menschen, die sie in der Arbeiterklasse lernte in Lexington, Ky. Aber Hardwick hatte eine andere Rolle, und es war mühsam. Sie war die Frau des genialen Dichters Robert Lowell, der an schrecklichen Extremen einer bipolaren Störung litt.

In seinen Tiefen quälte er sie mit wilder Kritik und außerehelichen Affären und verließ sich dann darauf, dass sie ihm half, sich zu erholen – bis zum nächsten Verrat und zum nächsten. Seit Jahren dreht sich Hardwicks Geschichte um ihr Leben mit Lowell. Jetzt präsentiert Cathy Curtis in dieser ersten vollständigen Biografie von Hardwick Hardwicks Geschichte mit bewundernswerter Sorgfalt und qualifiziertem Erfolg.

Curtis stolpert mit ihrer Beschreibung von Hardwicks südlicher Erziehung aus dem Tor – ihr Text ist durchweg zitatlastig, und dieser Leser sehnte sich nach einem eindrucksvolleren Gefühl von Hardwicks Lexington-Kindheit. Hardwicks Klempner-Vater starb relativ jung. Als achtes von elf Kindern unterhielt sie eine feste (wenn auch stachelige) Beziehung zu ihrer Mutter, aber die Beziehung wird nur angedeutet (Hardwicks Tochter mit Lowell lehnte es ab, für dieses Buch interviewt zu werden).

Curtis ist auf sichererem Boden, als sie Hardwicks Jahre als mutige junge Frau nachstellt, die nach Norden nach New York zog und in ihr intellektuelles und politisches Leben eintauchte. 1946 lernte sie Lowell kennen. Sie verbanden sich schließlich und wurden verbundene Stars am literarischen Firmament; Lowell für seine mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnete Poesie, Hardwick für ihre kritischen Essays und Belletristik. Sie würde weiterhin helfen, die New York Review of Books zu gründen.

Die Ehe war eine Liebesbeziehung, aber sie zahlte teuer dafür. In seinen manischen Phasen lauerte Lowell darauf, junge Frauen zu bewundern, fing dann mit seiner Brillanz ein und verließ sie, als seine Manie nachließ. Er kritisierte und beschämte Hardwick, bezeichnete sie als 'dumm' und rief ihre Lexington-Familie an, um zu sagen, dass er sie nie geliebt habe.

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'In einer tieferen Ebene war er natürlich unbeschreiblich grausam', schrieb sie eine Freundin und hatte 'alles, was wir aufgebaut haben, niedergerissen. Während seiner Krankenhausaufenthalte führte sie weiterhin ihren Haushalt und kümmerte sich um seine Angelegenheiten und stand Lowell zur Seite, bis er sie für die britische Aristokratin Caroline Blackwood verließ (weitere Informationen zu Lowells Zustand finden Sie in 2017 'Den Fluss in Brand setzen' Kay Redfield Jamisons aufschlussreiche Analyse von Lowells Geisteskrankheit).

Nach Lowells Tod im Jahr 1977 erholte sich Hardwick und florierte. Obwohl Curtis weiterhin Zitate auf Kosten des Kontexts bevorzugt, vermittelt sie Hardwicks Humor, glitzernden Intellekt und unvergleichliche Prosa. Sie hatte zweifelhafte Freunde (Mary McCarthy, Susan Sontag) und half einem Kader von Schriftstellern der nächsten Generation durch Unterricht, Mentoring und gelegentlich durchdringende Kritik.



Der Leser entwickelt eine tiefe Wertschätzung für eine begabte Frau, deren südländischer Charme enorme Kraft verbirgt. Gegen Ende bemerkte Hardwick, dass „Schreiben so schwer ist. ... Es ist das einzige Mal in Ihrem Leben, wo Sie nachdenken müssen.' Sie ist dabei geblieben, hat sich ausgezeichnet und ausgehalten, und dieses Buch wird dieser Anstrengung gerecht.

Mary Ann Gwinn ist Buchkritikerin in Seattle.

Eine großartige Intelligenz: Das Leben von Elizabeth Hardwick

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Von: Cathy Curtis.

Verlag: W. W. Norton, 400 Seiten, 35 $.