Oktoberfest in La Crosse: Eine Partystadt versucht sich zu nüchtern

LA CROSS, WIS.

Autor des Da-Vinci-Codes

ich s war der Samstagabend vor dem Oktoberfest, und die legendäre Trinkkultur der alten Brauereistadt machte sich fit für den kommenden Marathon.

Eine der 50 Bars in der Innenstadt bot Schnaps am Goldfischglas an. Ein anderer bedeckte Billardtische, damit die Schüler zu pulsierendem Rap Plattformtanzen konnten, während Bierspritzer aus ihren Tassen sprangen. In der Nähe feierten 50 junge Leute in einer Wohnung im zweiten Stock so heftig, dass der Boden einstürzte und drei ins Krankenhaus geschickt wurden.

Aber im Riverside Park am Mississippi machten die College-Studenten Adam Bradley und Matt Krueger, beide nüchtern als Richter, eine weitere, wie sie es nannten, 'Abfangen'.

Dort, wo in 15 Jahren neun betrunkene junge Männer ertrunken sind, konfrontierten die Freiwilligen der Operation River Watch sanft einen 26-Jährigen, der so zerstört in den Park gewandert war, dass er sich nicht mehr erinnern konnte, in welcher Stadt er sich befand.

Die Freiwilligen halfen dem erschöpften Wanderer geduldig, sich daran zu erinnern, wo er schlafen wollte, und setzten ihn dann in ein Taxi, um ihn dorthin zu bringen. 'Wir werden nie wissen, ob es ihm das Leben gerettet hat, aber zumindest haben wir ihn vom Fluss weggebracht', sagte Bradley, 22.

Ein Betrunkener nach dem anderen versucht La Crosse, die Zahl der Todesopfer, die wie ein Leichentuch über der Stadt hängt, einzufrieren. Unterdessen arbeiten Beamte, Pädagogen und sogar Organisatoren des Oktoberfestes, das am Freitag begann und bis zum 6. Oktober läuft, daran, eine Kultur zu ändern, von der sie sagen, dass sie die Hauptursache für die Todesfälle ist.



Diese 51.000-Einwohner-Stadt etwa 140 Meilen südöstlich der Twin Cities lebt seit 1858, als Gottlieb Heileman den malerischen Zusammenfluss von drei Flüssen zum Bierbrauen auswählte, um zu feiern.

Die sechs Außenlagertanks der Brauerei wurden zum „größten Six-Pack der Welt“ gestrichen. Die Stadt hat 22 jährliche Festivals, angeführt vom Oktoberfest, das 150.000 bis 200.000 Besucher anzieht und Bierbongs $ 6 Millionen in den Schlund der lokalen Wirtschaft einbringt.

'Das ist alles Teil unserer reichen, starken Geschichte des Alkohols', sagte Brenda Rooney, Epidemiologin des Gundersen Lutheran Health System. Fügen Sie eine Menge Studenten von drei Colleges hinzu, und Sie haben einen Ort, an dem es geübt ist, sie zu schlagen.

Das Fest wurde in den 1980er Jahren so laut, dass der Bezirk samstags ein Strafgericht hielt, erinnert sich Chris Hardie, Redakteur der La Crosse Tribune: „Damals waren Sie buchstäblich in Bier getränkt herausgekommen. Die Polizei musste Kampfausrüstung anlegen und Tränengas einsetzen.'

Der 49-jährige Polizist Sgt. Randy Rank: „Für ein Kind war es beängstigend. Plötzlich war jemand auf der Motorhaube Ihres Autos.'

Killer auf freiem Fuß

Vielleicht, sagte Hardie, gab es früher auch Betrunkene, aber niemand hat es herausgefunden. Wer konnte vor Gerichtsmedizinern und automatischen Autopsien sagen, dass die Opfer nicht nüchtern Selbstmord begangen haben?

Aber als der 28-jährige Charles Blatz und der 19-jährige Anthony Skifton während des Festes 1997 ertranken, waren toxikologische Tests Standard. Die Blutalkoholkonzentration (BA) von Blatz lag wieder bei 0,31 Prozent, bei Skifton bei 0,23.

Und als der Student Jared Dion im April 2004 ertrank, waren es sieben, und 500 Einwohner packten eine Stadtversammlung. Viele fragten, warum die Polizei nicht zugeben würde, dass ein Serienmörder am Werk sei. Die Reaktion des damaligen Polizeichefs Edward Kondracki ist gut dokumentiert: Der einzige Mörder ist Alkoholmissbrauch.

Eine Überprüfung der Fälle durch das FBI kam zu dem gleichen Ergebnis.

Mehrere Führer glauben jetzt, dass das Treffen der Moment war, in dem La Crosse beschloss, sich zu ändern. Die Polizei begann mit der Ausbildung von verantwortungsbewussten Kellnern und ging undercover, um Bars, die Minderjährige bedienen, und Kellner beim Trinken zu fangen. Die Stadt begrenzte den Kauf von Fässern und verhängte Regeln für die Registrierung von Fässern.

Sie kriminalisierten öffentlichen Rausch und boten anstelle von Geldstrafen Alkoholaufklärungskurse an. Sie verringerten die Balkendichte, indem sie bei der Vergabe von Lizenzen wählerischer waren. Unterdessen ging die verwirrende Reihe von Todesfällen in regelmäßigen Abständen weiter, und jeder erhöhte die Bereitschaft der Stadt, alles zu versuchen, um sie zum Aufhören zu bringen.

Nach dem Oktoberfest 2006, als der Student Luke Homan tot im Fluss auftauchte, gründete eine Burschenschaft seines Colleges mit Studenten der anderen beiden Schulen die Operation River Watch, die von Donnerstagabend bis Sonntagmorgen mit freiwilligen Polizeireservisten patrouilliert.

Zwei weitere Männer ertranken außerhalb des Gebiets, in dem die Freiwilligen patrouillierten, aber die Polizei schrieb den Bemühungen zu, in den ersten vier Jahren mindestens 50 andere vor dem Ertrinken zu bewahren. Krüger, Senior Krüger der Viterbo University, sagte, dass die Freiwilligen, die mehrere Dutzend gleichzeitig umfassen, allein im Jahr 2011 knapp 1300 „Abhörungen oder Kontakte“ gemacht hätten. Nicht alle sind betrunken und Freiwillige teilen ihnen normalerweise einfach mit, dass der Park um 23 Uhr schließt.

»Ich trinke gelegentlich«, sagte Krueger, 21, als er und Bradley das Flussufer entlang gingen. „Ich tue das nicht, weil ich gegen das Trinken bin. Es dient ausschließlich der Verbesserung der Sicherheit der Gemeinschaft.'

Die Beobachter versuchten, einige der Fragen zu beantworten, die alle quälten. Warum keine weiblichen Opfer? Sie spekulieren, dass es daran liegt, dass Frauen darauf programmiert sind, zusammenzuhalten und sich nicht selbst in Gefahr zu bringen. Und warum gehen die Opfer zum Fluss, wenn sie aus den Bars stolpern? 'Ich denke, es ist die Schwerkraft', sagte Polizeireservist Brian Wells, 'in meinem wirklichen Leben ein Ingenieur.' Er bemerkte, dass es leicht bergab geht. 'Sie sind erschöpft und hoffen, dass der einfachste Weg sie dorthin führt, wo sie hin wollen.'

Und was steckt hinter einem Phänomen, das Kondracki und andere als 'aggressives Trinken' bezeichneten und das sie als noch tödlicher definierten als Rauschtrinken?

»Es gibt mehr zu trinken, nur um sich zu betrinken«, sagte Bradley. „Sie verwenden Red Bull, Four Loko und andere Energy-Drinks, um mehr zu trinken und länger betrunken zu bleiben. Sie werden von MTV und Musikvideos und 'Jersey Shore' angestachelt ... Einige Jungs heben sogar um 21 Uhr Gewichte. damit sie beim Feiern dehydriert sind und schneller betrunken werden können.'

Blick flussaufwärts

Epidemiologin Rooney lobt die neuen Vorschriften und Patrouillen, aber sie hat mehr Hoffnungen darauf, die Dinge 'vorgelagert, an der Quelle des Problems' zu ändern.

Sie ist an einem Projekt mit dem Titel 'Changing the Culture of Risky Drinking Behavior' beteiligt, das mit 800.000 US-Dollar an öffentlichen Gesundheitszuschüssen finanziert wird. Es behandelt die biergetränkte Kultur als dringendes Gesundheitsproblem. Die Initiative trägt unter anderem dazu bei, die Festivals familienfreundlicher zu gestalten.

2007 bekam das Oktoberfest eine Verpflegungsstation, an der sich die Partygäste ausruhen, Handys aufladen, etwas Gesundes essen und sich Namen und Adressen auf den Arm schreiben können. In diesem Jahr wird zum ersten Mal einer der beiden Hauptfestplätze für mehrere Tage alkoholfrei sein.

'Wir wollten etwas Gleichgewicht schaffen', sagte die geschäftsführende Direktorin des Festivals, Tina Severson. „Wir haben auch eng mit unserem Sicherheitspersonal zusammengearbeitet und unsere Vorfälle sind zurückgegangen. Wir tolerieren kein Bierwerfen oder ähnliches.'

Rooney sagte, Wisconsin müsse noch weiter flussaufwärts gehen, um den wahren River Killer zu stoppen.

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'Es ist die Umgebung, die wir geschaffen haben, und der Wirkstoff selbst - Alkohol - der hier billig ist', sagte sie. 'Die Biersteuer in Wisconsin ist die zweitbilligste des Landes.'

Flussbeobachter Bradley sagte: „Wir müssen erkennen, dass wir das Problem sind. Unser übermäßiger Alkoholkonsum und unsere Unfähigkeit, Verantwortung für unsere Handlungen zu übernehmen, hat diese Tragödien verursacht.'

Larry Oakes • 612-673-1751