'Mein Herz schmerzt': Minnesota-Senioren bereiten sich auf eine lange und einsame Ferienzeit vor

In den letzten fünf Jahrzehnten war MaryAnn Falk die treibende Kraft bei der jährlichen Thanksgiving-Feier ihrer Familie.

Wochenlang prüfte die ehemalige Fabrikarbeiterin aus New Ulm, Minnesota, jedes Detail, von wem die Truthahnsoße und die schwedischen Fleischbällchen bis hin zu den Blumen, die ordentlich auf ihrem Esstisch arrangiert wurden. Wenn das Abendessen begann, umkreiste Falk den Tisch wie ein Maître d’ und ruhte sich nicht aus, bis ihre 15 Kinder und Enkel den letzten Bissen ihres mit Pudding belegten Obstsalats gegessen hatten.

Aber dieses Jahr wird es anders.

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Zum ersten Mal in ihren 85 Jahren wird Falk am Thanksgiving Day allein sein. Ihre Familie traf die schmerzliche Entscheidung, ihre Urlaubszusammenkunft klein zu halten, um eine Ansteckung mit dem Coronavirus zu vermeiden. Falk, die vor drei Jahren durch einen Schlaganfall geschwächt war, wird den Tag weitgehend in ihrem Zimmer in einer Einrichtung für betreutes Wohnen verbringen, in der persönliche Besuche seit dem Wiederaufflammen von Coronavirus-Fällen im gesamten Mittleren Westen in diesem Herbst streng eingeschränkt wurden.

'Mein Herz schmerzt', sagte Lynda Lange, ihre Tochter, die in Minneapolis lebt. „Wir können das gleiche Essen zubereiten und die gleichen Dekorationen aufstellen, aber Thanksgiving ist ohne Mamas liebevolle Berührung einfach nicht dasselbe.“

Mit Virenfällenzu neuen Höhen aufsteigen, haben Familien qualvolle Entscheidungen getroffen, ob und wie sie über die Feiertage Zeit mit ihren Lieben verbringen möchten. Einige bilden „Pandemiekapseln“ – kleine Gruppen von Freunden und Verwandten, die dieselben Vorsichtsmaßnahmen treffen. Andere sind atemberaubende Besuche, um die Exposition zu begrenzen. Aber viele Senioren bereiten sich auf eine lange und einsame Ferienzeit vor, nachdem sie festgestellt haben, dass die Risiken des tödlichen Virus die Vorteile der Verbindung überwiegen. Am Mittwoch beschränkte Gouverneur Tim Walz gesellschaftliche Zusammenkünfte auf einzelne Haushalte.

Die Auswirkungen der monatelangen unerbittlichen Isolation waren für die 85.000 Minnesotaner, die in Altenpflegeeinrichtungen leben, die von der Pandemie gepeitscht wurden, besonders schwerwiegend. Viele dieser Einrichtungen öffneten diesen Sommer ihre Türen für Familienbesucher, als die Virusfälle nachließen, um sie Monate später zu schließen, als das Virus in ihren Gemeinden wieder zunahm.



Landesweit hat sich die Zahl der Langzeitpflegeeinrichtungen mit COVID-19-Ausbrüchen in den letzten vier Monaten von 512 Einrichtungen Anfang Juli auf 1.049 am 9. November mehr als verdoppelt. Fast ein Drittel der Landkreise in Minnesota hat eine 14-tägige Positivitätsrate für Coronavirus-Tests von mehr als 10 % – das Niveau, auf dem Seniorenheime ermutigt werden, Innenbesuche auszusetzen nach staatlichen Vorgaben .

Minnesota erreichte letzte Woche einen weiteren düsteren Meilenstein, als die Zahl der Todesopfer durch COVID-19 in Langzeitpflegeeinrichtungen 2.000 überstieg – was fast 70 % aller Todesfälle durch das Virus im ganzen Land entspricht. Über einen Zeitraum von zwei Tagen in der vergangenen Woche meldeten staatliche Gesundheitsbehörden unglaubliche 102 Todesfälle in den 2.100 Pflegeheimen und Einrichtungen für betreutes Wohnen des Staates.

„Ein Großteil der Angst und Schuldgefühle, die Familienmitglieder empfinden … kommt daher, dass ihre Lieben gerade jetzt mehr denn je soziale Interaktion brauchen und sie nicht bieten können“, sagte Joseph Gaugler, Professor für Langzeitforschung Pflege und Altern an der School of Public Health der University of Minnesota.

Besonders hart trifft es die Trennungen für Mütter und Großmütter, die in vielen Haushalten für Kultur und Urlaubstraditionen sorgen.

Carol Tonkin sagte, sie habe die „verheerenden Auswirkungen“ der Trennung auf ihre 94-jährige Mutter miterlebt, die seit dem Frühjahr in ihrem Zimmer in einem Seniorenheim in St. Anthony, einem Vorort von Minneapolis, isoliert ist. Ihre Mutter, Eunice Wollum, verbringt die meiste Zeit damit, fernzusehen und aus dem Fenster auf eine belebte Straße zu starren. Vor der Pandemie war Wollum voller Energie. Jetzt kann sie kaum noch 3 Meter laufen, ohne sich ausruhen zu müssen, sagte Tonkin. Und da das Essen in der Gruppe abgesagt wurde, war sie weniger motiviert zum Essen und verlor seit dem Sommer fast 20 Pfund, sagte Tonkin.

'Sie besteht aus Haut und Knochen und kann kaum laufen', sagte Tonkin. 'Es ist entsetzlich.'

Tonkin, eine Dentalhygienikerin, ist auf einen einzigen, 90-minütigen Besuch bei ihrer Mutter in ihrem Seniorenheim pro Woche beschränkt. Während dieser Zeit müssen sie 2 Meter voneinander entfernt bleiben und dürfen sich nicht umarmen, küssen oder Händchen halten. Anfang dieses Monats überbrachte Tonkin vorsichtig die düstere Nachricht: Sie würde sie wegen der sich verschlimmernden Pandemie nicht zu Thanksgiving nach Hause bringen können. Ihre Mutter, die an fortgeschrittener Demenz leidet, sah zunächst verwirrt aus und bekam dann Tränen in den Augen, als sie sich enthüllte, dass sie in den Ferien allein sein würde. Immer wieder flehte Wollum: „Darf ich mitkommen?“ sagte Tonkin.

„Es ist schrecklich, zu seiner eigenen Mutter ‚Nein‘ sagen zu müssen. Es ist einfach nicht natürlich', sagte Tonkin. 'Es tut auch weh, daran zu denken, dass dies ihr letztes Thanksgiving sein könnte und sie es damit verbringen wird, sich dieselben vier Wände anzusehen.'

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Danielle Jin sagte, dass sie während ihrer wöchentlichen Besuche bei ihrer 94-jährigen Mutter, die in einem betreuten Wohnheim in Vadnais Heights lebt, manchmal „eine Umarmung“ hat.

„Ich weiß, dass Umarmen nicht erlaubt ist, aber ich kann nicht anders. Sie ist meine Mutter!' sagte Jin, ein Koordinator für klinische Forschung an der University of Minnesota. Aber an Thanksgiving muss Jin von außerhalb ihres Schlafzimmerfensters mit ihrer Mutter telefonieren und ihre Hände gegen das Glas drücken, weil die Einrichtung ihre Kapazität für persönliche Besuche für diesen Tag erreicht hat.

Zum ersten Mal seit mindestens 15 Jahren wird Jin ihre Mutter an Thanksgiving nicht umarmen können. Ihre jährlichen Urlaubstraditionen, nach dem großen Essen eine Ente zu braten und einen Weihnachtsbaum zu schmücken, werden ohne die Anwesenheit ihrer Mutter gefeiert. „Es macht mich sehr traurig“, sagte Jin. 'Wir werden uns ohne sie verloren fühlen.'

Eine neue Forschungsgruppe hat soziale Isolation und Einsamkeit mit einer Reihe schwerwiegender Gesundheitsprobleme in Verbindung gebracht, darunter Demenz, Herzkrankheiten und Schlaganfälle. In einigen Fällen kann die soziale Isolation den Tod beschleunigen – insbesondere, wenn die Person bereits eine schwere Krankheit hat. Seit Juni ist die soziale Isolation oder „Isolation aufgrund von COVID-19-Bedingungen“ ein Faktor für den Tod von mindestens 12 Senioren aus Minnesota, laut einer Star Tribune-Analyse von Sterbeurkunden.

„Man kann eine gerade Linie zwischen Einsamkeit und erhöhter Sterblichkeit ziehen“, sagte Gaugler.

Aber die Pandemie und die daraus resultierende Sperrung von Hunderten von Seniorenheimen haben das Problem stärker ins Rampenlicht gerückt, und lokale gemeinnützige und soziale Dienststellen gehen mit kreativen Wegen voran, um Senioren dabei zu helfen, sich sozial verbundener zu fühlen.

Zum Beispiel, Kleine Brüder – Freunde der Alten werden während der Ferienzeit Care-Pakete mit handgeschriebenen Karten an mehr als 350 sozial isolierte Senioren im ganzen Bundesstaat senden. Die in Minneapolis ansässige gemeinnützige Organisation hat auch Dutzende von High-School-Chormitgliedern angeworben, um am Telefon Weihnachtslieder zu singen. In den Twin Cities liefern lokale Agenturen für das Altern hausgemachte Mahlzeiten und arrangieren kleine, soziale Online-Treffen über Zoom, um Stress und Isolation abzubauen.

Dennoch hat der schnelle Anstieg der Neuinfektionen – kurz vor den Feiertagen – viele Senioren frustriert, einsam und deprimiert zurückgelassen. Eine Umfrage der University of Michigan fanden heraus, dass sich das Gefühl der Einsamkeit bei älteren Erwachsenen in den ersten Monaten der Pandemie mehr als verdoppelt hat.

Janet Nemmers, bei der 2016 Eierstockkrebs diagnostiziert wurde, hat den größten Teil der Pandemie in ihrer kleinen Wohnung mit einem Schlafzimmer in Maplewood verbracht. Zu Beginn der Pandemie ging sie durch die Flure des Gebäudes, um Sport zu treiben und Bingo zu spielen, während sie eine Maske trug. Aber in den letzten zwei Monaten haben sich mehrere Bewohner ihres Gebäudes mit dem Virus infiziert, und Nemmers hat entschieden, dass selbst so begrenzte Interaktionen zu riskant waren, während ihr Immunsystem durch die Chemotherapie geschwächt wurde.

Die langen und einsamen Tage haben Nemmers psychisches Wohlbefinden stark belastet. Es gab immer wieder tiefe Depressionen, wenn es ihr schwerfiel, morgens aus dem Bett zu kommen oder eine Mahlzeit zu kochen. In diesem Frühjahr begann sie zum ersten Mal, Antidepressiva einzunehmen – um das schwere Gewicht der Einsamkeit und Verzweiflung zu lindern.

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„Was ich am meisten vermisse, sind all das Lächeln und die ‚Hallo‘ und herauszufinden, was im Leben der Menschen passiert“, sagte Nemmers, die Thanksgiving mit ihrer Tochter verbringen wird. „Es spielt keine Rolle, wie alt Sie sind – wir sind alle soziale Wesen.“

Die Datenredakteurin MaryJo Webster hat zu diesem Bericht beigetragen.