Für General Mills führte der Ausbruch zu einem Ansturm auf seine Produkte und zu einer Hektik in seinen Fabriken

Ende März erfuhr General Mills, dass ein Lieferant nicht in der Lage sein würde, Cranberries an sein Werk in Albuquerque, N.M.

Die Logistikexperten und Lebensmittelwissenschaftler des Unternehmens suchten schnell nach Ersatzstoffen, um die steigende Nachfrage nach Snacks von Amerikanern zu befriedigen, die zu Hause festsitzen, um die Ausbreitung des Coronavirus zu verlangsamen. Sie baten mehrere andere Lieferanten, Preiselbeerproben per Übernachtversand an die Testküchen des Unternehmens zu senden.

„Innerhalb von 24 Stunden waren wir in der Lage, einen neuen qualifizierten Lieferanten und ein neues Produkt zu beschaffen“, sagte John Church, der oberste Lieferketten- und Logistikleiter des Unternehmens. Die Pflanze hat nie aufgehört, Müsliriegel zu produzieren.

In weniger als zwei Monaten hat die COVID-19-Pandemie die US-Wirtschaft in einen schnellen, steilen Abschwung getrieben, Tausende von Unternehmen geschädigt und 30 Millionen Menschen aus ihren Jobs gedrängt. Aber für General Mills mit Sitz in Golden Valley hat dies zu einer explodierenden Nachfrage nach seinen Produkten und zu einer extremen Belastung für 40.000 Arbeiter auf der ganzen Welt geführt.

„Jetzt ist eine Zeit, in der die Menschen mehr denn je auf uns angewiesen sind“, sagte Jeff Harmening, der CEO des Unternehmens, letzte Woche.

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In Nordamerika, wo das Unternehmen den größten Teil seines Jahresumsatzes von 17 Milliarden US-Dollar erwirtschaftet, laufen die Fabriken von General Mills seit zwei Monaten auf Hochtouren. Die Progresso-Suppen, Goldmedaillen-Mehle und Betty Crocker- und Pillsbury-Backmischungen des Unternehmens sind zeitweise in den Läden ausverkauft. Getreide wie Cheerios und Lucky Charms werden zu einem Vielfachen ihres normalen Niveaus verkauft.

Gemessen am Fallvolumen läuft die Produktion in jedem der 26 inländischen Werke um 10 bis 20 % höher. Im März teilte das Unternehmen den Mitarbeitern der Zentrale mit, dass sie willkommen seien, vorübergehend in den Werken zu arbeiten, um zu helfen.



Und wie alle Unternehmen versucht auch General Mills, dem Virus einen Schritt voraus zu sein. Bisher haben sich nur 20 der mehr als 15.000 Werks- und Büroangestellten in den USA mit COVID-19 infiziert, wie durch Tests bestätigt.

Es ist eine Leistung, die nicht nur unter großen Lebensmittelunternehmen, sondern allen großen US-Firmen hervorsticht, nachdem die Pandemie den Alltag neu gestaltet hat. Die Aktien von General Mills sind seit Jahresbeginn um 11% gestiegen, während der breitere Markt etwa 12% verloren hat.

Und es ist eine, die selbst die Führungskräfte des Unternehmens als etwas überraschend anerkennen. General Mills ist zwar finanziell effizient, neigt aber wie die meisten großen Unternehmen dazu, Innovationen langsamer voranzutreiben und braucht mehr Zeit, um große Veränderungen vorzunehmen.

„Sich schnell zu bewegen und agil zu sein, gehört wahrscheinlich normalerweise nicht zu unseren Stärken“, sagte Harmening. In den letzten zwei Monaten fügte er hinzu: 'Ich habe gesehen, wie wir uns schneller bewegten als je zuvor.'

Frühwarnungen

Die Auswirkungen des Coronavirus machten sich im Januar erstmals auf die Aktivitäten des Unternehmens in China bemerkbar. Die Arbeiter in den vier Werken machten ihre normale, zweiwöchige Neujahrspause. Aber während der Rest des Landes nach der Pause wegen des Virus geschlossen blieb, wurden die Mitarbeiter von General Mills zurückgerufen, weil die chinesische Regierung den Betrieb des Unternehmens für unerlässlich hielt.

Im Februar sahen die Führungskräfte der Zentrale zu, wie ihre chinesischen Kollegen begannen, von zu Hause aus zu arbeiten. Sie hatten nicht gedacht, dass die Amerikaner bald dasselbe tun würden.

„Ich glaube nicht, dass wir verstanden haben, wie ansteckend das sein würde und wie schnell es sich ausbreiten könnte“, sagte Church.

Am letzten Februarwochenende rief Harmening Don Mulligan an, den pensionierten Finanzvorstand des Unternehmens, der seinen Job bereits abgegeben hatte. „Ich sagte: ‚Don, ich habe eine Chance für dich‘“, erinnerte sich Harmening und kicherte über den Euphemismus, den Chefs für harte Arbeit verwenden. 'Jeder weiß, was das bedeutet.'

Er bat Mulligan, eine Task Force zusammenzustellen, um die Abwehr des Unternehmens gegen das Virus zu steuern, eine Arbeit, die es fast allen anderen im Unternehmen ermöglichen würde, sich auf die steigende Nachfrage nach seinen Produkten zu konzentrieren.

Mulligan brachte 20 Führungskräfte auf der ganzen Welt zusammen und fand einen Arzt aus Minneapolis, der in den Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten arbeitete, um sie zu beraten. Zu ihren ersten Entscheidungen gehören: Geschäftsreisen absagen, Besucher auf Werke und Büros beschränken, Hygienehinweise anbringen und mehr IT-Equipment für die Fernarbeit kaufen.

„Unsere Rolle besteht darin, nach vorne zu schauen und zu sehen, wie sich die Situation in den kommenden Wochen entwickeln könnte, und zu entscheiden, welche Maßnahmen wir jetzt ergreifen müssen“, sagte Mulligan.

Bis Mitte März hatte General Mills seine Büroangestellten in Europa und Nordamerika nach Hause geschickt und Gesichtsmasken, Handschuhe und andere Schutzausrüstung für Arbeiter in Werken bestellt. Jetzt trifft sich die Task Force dreimal pro Woche per Videokonferenz und verfolgt den Fortschritt beim wissenschaftlichen Verständnis von COVID-19, die Richtlinien der Regierung und ihre eigenen Initiativen.

„Ruhe und Zuversicht“

General Mills hat nie eine Pandemie geplant, aber es hat in seiner 154-jährigen Geschichte eine Reihe von Risiken bewertet, die aus Schwierigkeiten resultieren.

Der Vorstand und die Top-Manager haben Cyberangriffe und Lebensmittelrückrufe ausgespielt. Mulligan sagte, dass solche Simulationen „sicherstellen, dass wir die richtigen Leute zur richtigen Zeit im Gespräch haben und Probleme mit einem Gefühl der Ruhe und Zuversicht angehen“.

Archivare von General Mills fanden vor kurzem Seiten aus einem Firmen-Newsletter vor einem Jahrhundert mit Erwähnungen der Spanischen Grippe in den Jahren 1918 und 1919. Dann rief die Gesundheitsabteilung der Firma Washburn-Crosby Co. an zur heutigen Pandemie.

Und in seiner wöchentlichen Videobotschaft an die Mitarbeiter letzte Woche erwähnte Harmening den Jahrestag der Explosion der Washburn-Crosby A Mill in der Innenstadt von Minneapolis am 2. Mai 1878, bei der 14 Arbeiter ums Leben kamen.

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„Was wir jetzt durchmachen, ist in der Unternehmensgeschichte nicht beispiellos“, sagte Harmening. 'Es ist sicherlich beispiellos für uns alle, die es durchmachen.'

Während Mulligans Task Force die Logistik übernahm, stellten die Werks- und Gebäudeleiter Notfallsituationen fest, um den Betrieb auch dann aufrechtzuerhalten, wenn bis zu 40 % der Mitarbeiter nicht arbeiten konnten. In einigen Werken waren die Produktionslinien zu eng beabstandet, um die Arbeiter 6 Fuß voneinander entfernt zu halten. In diesen wurde jede zweite Linie abgeschaltet.

Die Produktion in den Werken von General Mills ist stärker automatisiert als in Fleischverarbeitern, wo in den letzten Wochen Hunderte von Arbeitern heimgesucht wurden. Trotzdem stellte General Mills bei der Kontaktverfolgung jedes Mal, wenn bei einem Arbeiter COVID-19 diagnostiziert wurde, manchmal fest, dass ihre Sicherheitsbemühungen nicht aufgingen.

„Wenn Sie anfangen, einen Fall zu testen, und sich herausstellt, dass ein Dutzend Personen von dieser einen Person betroffen sein könnten, sind Sie nicht sozial distanziert genug“, sagte Church. „Du nimmst es nicht ernst genug. Das war eine wichtige Lektion.“

Als Mitte März in den US-Läden Mehl und Suppen ausverkauft waren, schränkte General Mills sein Angebot ein. Weniger Änderungen an den Produktionslinien bedeuteten, dass die Produktion für die am stärksten nachgefragten Güter gesteigert werden konnte.

Das Suppenangebot von Progresso sank von 90 auf 50 Sorten. Getreidearomen und Packungsgrößen wurden geschnitten. „Wir sind sehr offen gegenüber Einzelhändlern, wann wir Dinge tun können. „Ich kann dir diese Größe von Honey Nut Cheerios nicht besorgen. Ich kann diese beiden anderen Größen bekommen. Wird das funktionieren?‘ “, erklärte Church.

Das Unternehmen verlagerte das Marketing weg von Produkten und hin zu Dienstleistungen für Köche und Bäcker zu Hause. Neue Produkte werden immer noch eingeführt, aber das Tempo könnte sich in den kommenden Monaten verlangsamen, um die Komplexität für das Unternehmen und die Einzelhändler zu reduzieren.

Umfragen zeigen, dass sich Verbraucher in den kommenden Monaten stärker auf Lebensmittel verlassen können. Michael Lavery, Analyst bei Piper Sandler in Minneapolis, der das Unternehmen und seine Konkurrenten verfolgt, prognostiziert für das nächste Jahr ein Umsatzwachstum, das deutlich über dem historischen Durchschnitt des Unternehmens liegt.

Mit Blick auf die Zukunft orientieren sich die Führungskräfte von General Mills wieder an China, wo die meisten Mitarbeiter wieder in Büros arbeiten. Mulligan sagte, sie hätten dort gesehen, dass es schwierig sei, Arbeiter zurückzubringen. Schulschließungen erschweren die Dinge für einige, und Büros müssen überarbeitet werden, um soziale Distanzierung zu gewährleisten. Führungskräfte erwarten für einige Zeit weniger Reisen und mehr Abhängigkeit von Technologie.

Während General Mills eine relativ leichtere Zeit hatte als Unternehmen, die durch den Ausbruch gezwungen wurden, zu schrumpfen oder zu schließen, sagte Harmening, jeder sei besorgt über das Virus und die veränderte Welt um ihn herum. „Wir haben viel Stress für unsere Mitarbeiter“, sagt er.

'Wir haben nicht das Gefühl, alle Antworten zu haben, aber wir wissen sehr genau, wie wir handeln und was uns wichtig ist', sagte Harmening. „In einer Zeit großer Unsicherheit ist es wichtiger, klar zu sein, als sicher zu sein. Diese Klarheit ist für uns die Sicherheit der Mitarbeiter, die Sicherheit der Lebensmittelversorgung und die Ausführung im Hier und Jetzt.“