Behinderter Minnesota-Veteran mit nationaler Auszeichnung geehrt

In einem Krankenhausbett in Deutschland liegend, dachte Mike McElhiney nicht an den Arm, der unter dem Ellbogen weggeblasen wurde, oder an die Wunde, die sich in seiner Brust schnitzte. Er wünschte, er wäre tot.

Er machte sich Sorgen, dass seine Frau ihn verlassen würde oder dass Fremde ihn für einen Freak halten würden. Er weinte, als er sich mit seiner ersten Prothese im Spiegel sah. Er befürchtete, er würde der Tom Cruise-Charakter in 'Born on the Fourth of July' werden.

Aber als er im Februar 2002 in die Abteilung 57 des Walter Reed Army Medical Center verlegt wurde, verpflichtete sich das Green Beret zu einer neuen Mission: zu heilen, bevor er sich mit seinen Kindern wiedervereinigte, stark genug zu werden, um mit ihnen Ball zu spielen und zu schwimmen. und mit seinem Leben voranzukommen.

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Schnell schloss er sich dem DAV an und besuchte eine Sportklinik für behinderte Veteranen. Er arbeitete sieben Jahre als Trainer für die Minnesota National Guard in Rochester und bekam eine Anstellung beim Minnesota Department of Veterans Affairs, zuerst als Legislativdirektor, dann als Stabschef, wo er Veteranen bei der Suche nach höherer Bildung und Beschäftigung hilft und ihnen bei der Navigation hilft die Bundesbürokratie für Ansprüche und Leistungen und arbeitet daran, staatliche Veteranenfriedhöfe zu unterhalten.

Am Samstag wurde McElhiney für diese Arbeit mit dem renommierten Disabled Veteran of the Year Award auf der Disabled American Veterans Convention in Tampa, Florida, geehrt.

'Wenn Sie in Special Forces sind, geraten Sie in eine unbekannte Situation und müssen improvisieren', sagte Larry Herke, MDVA-Kommissar und McElhineys Chef. »Er verhält sich heute genauso. Mike hat gezeigt, dass eine Verletzung, die Sie in einer Kriegssituation erleiden, kein Ende Ihres Lebens bedeutet und Sie nicht aufhalten wird. Das zeigt er den jüngeren Soldaten: Es gibt ein Leben jenseits des Dienstes.'

Eine neue Realität

Als McElhiney in Kansas City aufwuchs, wurde eine Militärkarriere fast vermutet. Sein Vater war Vietnamveteran und Polizist, sein Großvater Pilot des Zweiten Weltkriegs. Er liebte 'Top Gun' und gab vor, Rambo im Hinterhof zu sein.



Als er Mitte der 1990er Jahre zu den Spezialeinheiten der US-Armee kam, wusste er, dass er als Elite-Green Beret möglicherweise sein Leben für sein Land hingeben musste. Damit hat er Frieden geschlossen.

Als er die ersten BBC-Berichte über Flugzeuge sah, die während der Arbeit mit Truppen in Kasachstan in das World Trade Center flogen, wusste er, dass er auf einen Krieg zusteuerte.

Als Vater von zwei Kindern nahm McElhiney an, dass er es nach der Landung in Afghanistan weniger als zwei Monate später mit seinem Team von 12 Elite-Militärmitgliedern und drei C.I.A. Agenten — das erste amerikanische Militärteam im Süden Afghanistans. Kasachische Kommandeure, die in den 1980er Jahren gegen die Mudschaheddin gekämpft hatten, warnten die Amerikaner vor ihrer Rücksichtslosigkeit.

'Wir dachten, wir würden uns von al-Qaida die Gesichter abziehen lassen', sagte McElhiney, 'aber wir wollten uns nicht lebend festnehmen lassen.'

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Doch als er im Dezember 2001 im Landstuhl Regional Medical Center, dem amerikanischen Militärkrankenhaus in Deutschland, aufwachte, war er von Unsicherheit überwältigt. Er hatte keine Ahnung, wie er dorthin gekommen war oder was als nächstes kommen würde. Seine letzte Erinnerung war der Blick in den afghanischen Himmel und ein Teamkollege, der ihm sagte: 'Du gehst nach Hause, Mann.'

Sein Team war mit Hamid Karzai zusammen gewesen, der bald Präsident von Afghanistan werden sollte, als am 5. Dezember 2001 eine US-Bombe auf sie einschlug. Drei US-Soldaten starben und Dutzende weitere amerikanische und afghanische Soldaten wurden verletzt.

Die Explosion riss McElhineys rechten Arm unterhalb des Ellenbogens ab, verletzte die Nerven in seinem linken Arm schwer und hinterließ eine tiefe Wunde in seiner Brust. Er hatte drogensüchtige Träume davon, in den Himmel zu schweben.

McElhiney war auf den Tod vorbereitet, aber nicht darauf.

„Als wir alle die Ernsthaftigkeit unseres Vorhabens verstanden hatten, sprachen wir mit uns selbst: ‚Wenn du stirbst, na ja – wir müssen unseren Ruf wahren‘“, sagte McElhiney. „Aber wir haben nie überlegt: ‚Was ist, wenn ich ein Bein verliere? Was ist, wenn ich blind werde? Was ist, wenn mir das Gesicht verbrannt wird oder ich ein Glied verliere?' Das war nie Teil eines Gesprächs. Und das war meine neue Realität.'

Jüngste technologische Fortschritte haben verhindert, dass Verletzungen auf dem Schlachtfeld wie die von McElhiney zum sicheren Tod führen. Eine Studie in der Zeitschrift Military Medicine zeigte, dass Veteranen aus dem Irak und Afghanistan medizinische Dienste in Anspruch nahmen und häufiger eine Behinderung beantragten als in früheren Konflikten. 'Die Auswirkungen des Krieges werden noch Jahre andauern und sich über Generationen hinweg auswirken', heißt es in dem Bericht.

Kriege enden nicht, wenn Truppen abziehen. Militärangehörige mit Amputationen und traumatischen Hirnverletzungen, posttraumatischen Belastungsstörungen und psychischen Problemen tragen diese Kampfnarben für immer.

Und hier hat McElhiney seine Nische gefunden.

„Schauen Sie sich Mikes Karriere an und all die Dinge, die er in den letzten 20 Jahren beeinflusst hat“, sagte Stephen „Butch“ Whitehead, ein kampfbehinderter Irak-Veteran, der Adjutant des DAV Department of Minnesota und als nationaler Kommandant der Gruppe diente. 'Es zeigt anderen Veteranen mit Behinderungen wirklich, dass es Menschen gibt, die traumatische Dinge durchgemacht haben, aber nicht aufgehört haben, sich selbst zu verbessern und die Dinge um sie herum zu verbessern.'

Mentoring von Mitamputierten

Als McElhiney noch frisch amputiert war, lernte er einen jungen Soldaten kennen, der ebenfalls einen Arm unterhalb des Ellenbogens verlor. McElhiney hatte eine schicke Ersatzprothese, aber der junge Soldat hatte nur einen rudimentären Haken.

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Der Soldat war eifersüchtig. McElhiney war angewidert.

Wie, dachte er, gibt es beim Militär ein Kastensystem, bei dem ein Typ von den Special Forces nette Sachen bekommt und der Grunzer nicht? McElhiney gab dem Soldaten Kontaktinformationen für Kongressabgeordnete, Kommandeure und den Leiter der Prothetik bei Walter Reed und forderte ihn auf, für sich selbst einzutreten. Er kontaktierte auch Walter Reed-Beamte und sagte ihnen, der junge Soldat hätte etwas Besseres verdient.

Das war McElhineys Ausgangspunkt für die Interessenvertretung von Veteranen.

„Ich wusste, dass es mehr Opfer geben würde, und ich wusste, dass es eine Stimme für die Stimmlosen geben musste“, sagte er.

Er hat andere Amputierte betreut. Er versichert ihnen, dass das Leben weitergeht. Mit 50 bleibt er muskulös und selbstbewusst. Manche alltäglichen Dinge sind immer noch schwierig, wie zum Beispiel einen Nagel einschlagen, eine Wasserflasche öffnen, einen Gürtel anlegen. Aber er golft und fischt. Kürzlich radelte er in Colorado einen 15 Meilen langen Downhill-Bergpfad.

Er fragt sich, ob die Wissenschaft so weit vordringen wird, dass Gliedmaßen nachwachsen können. Das würde ihm gefallen – nicht so sehr für sich selbst, sondern damit jüngere Soldaten, die auf dem Schlachtfeld verwundet wurden, vollständig heilen und wieder aktiv werden könnten.

„Das Leben ist immer hart, egal was passiert, egal was man bekommt“, sagte er. „Ich weiß nicht, dass ich eine großartige Gabe oder eine inspirierende Rede habe. Für mich ist es einfach: Geh zur Arbeit. Einen Job haben – das ist besser, als keinen Job zu haben. Die einzige Einschränkung für das eigene Selbst ist das eigene Selbst.'

Reid Forgrave • 612-673-4647