Ein Forellenbach kämpft im Farmland von Minnesota

RICE, Minnesota – Ken Nodo hat sein ganzes Leben am Little Rock Creek verbracht. Als Junge, sagte er, schnappe er sich jeden Sonntag nach der Kirche seine Angelrute und bringe das Abendessen mit nach Hause.

Das ist jetzt ein Traum. Es gibt einfach nicht mehr viel zu fangen. Es ist entmutigend, sagte Nodo, 81: 'Es gibt weniger Fisch, weniger Wasser.'

Staatliche Aufsichtsbehörden haben festgestellt, dass ein Hauptgrund für den Untergang des Forellenbachs im boomenden Ackerland im Zentrum von Minnesota liegt, durch das sich Little Rock Creek windet. Jedes Jahr pumpen Landwirte Milliarden Liter Grundwasser, um Tausende von Hektar Kartoffeln, Mais, Sojabohnen, Luzerne, Kidneybohnen und andere Pflanzen zu löschen. Bewässerung hat die berühmten sandigen Böden der Grafschaften Morrison und Benton in üppiges und blühendes Ackerland verwandelt.

Aber es saugt das Leben aus dem Bach. Das Pumpen senkt die Flüsse des Little Rock Creek um bis zu einem Viertel einiger Sommer, hat der Staat festgestellt, und zerstört den Fischlebensraum in einem verheerenden Muster, das durch die diesjährige schwere Dürre noch verschlimmert wird.

Die Regulierungsbehörden wissen seit mindestens 2010, dass es ein Problem gibt, haben aber noch keine Lösung gefunden. Währenddessen schmachtet der staatlich ausgewiesene Forellenbach weiter und frustrierte Züchter schauen zu, besorgt, dass ihre Wasservorräte gekappt werden könnten.

Ähnliche Konflikte spielen sich in ganz Minnesota ab, während der Staat darum kämpft, den ständig wachsenden Bedarf an Grundwasser mit den Bedürfnissen seiner Flüsse und Bäche in Einklang zu bringen. Little Rock Creek ist nicht das größte bedrohte Gewässer, aber was hier passiert, könnte die Lösungen von Minnesota prägen.

Das staatliche Department of Natural Resources (DNR), das die Bewässerungsgenehmigungen zum Absenken des Baches erteilt hat, kann nicht genau dokumentieren, wie viel Grundwasser aus Grundwasserleitern gepumpt werden darf. Die Behörde erteilte weiterhin Genehmigungen, obwohl sie erkannte, dass die Bachspiegel sinken, und sie hat immer noch nicht entschieden, ob die Bewässerung eingeschränkt werden soll.



Jason Moeckel, ein DNR-Beamter, der bei der Leitung der Little Rock Creek-Projekt , sagte, dass der geringe Durchfluss des Baches intermittierend und saisonal ist – und kein Notfall.

„Es ist nicht so, dass den Leuten das Wasser in ihren Brunnen ausgeht. Das wäre ein Notfall“, sagte Moeckel. »Es besteht eine gewisse Dringlichkeit. Es besteht ein Unterschied.'

Das Aquifersystem scheint im normalen Bereich zu schwanken, aber die Zeiten der stärksten Pumpen entwässern immer noch Wasser aus dem Bach.

Besorgte Landwirte wollen Lösungen, nicht mehr Treffen. Das DNR sagt, dass es in der Lage sein muss, seine Entscheidungen vor Gericht zu verteidigen, insbesondere wenn es Bewässerungsgenehmigungen ändert. Wissenschaft braucht Zeit, heißt es.

Für Nodo sind die Fische in Little Rock Creek „der Kanarienvogel in der Kohlenmine“.

'Es sagt Ihnen, dass Sie der Umwelt etwas nicht Gutes tun, wenn Sie die Forelle nicht ernähren können', sagte er.

Ein Bach durch Ackerland

Auf Karten sieht Little Rock Creek aus wie ein unfertiges „C“, das von einem Kleinkind gezeichnet wurde. Es schlängelt sich etwa 50 Kilometer durch ein üppiges Farmland mit großen Häusern, zweistöckigen Gold'n Plump-Hühnerställen und einer Armee von Bewässerungsgeräten.

Es war ein ganz anderer Ort in den 1960er und 1970er Jahren, bevor die Bewässerung ankam. Es gab Milchviehbetriebe und Bauern bauten Roggen, Hafer und Mais an, erinnerten sich die Einheimischen. Aber der Boden war so trocken und sandig, dass die Bauern Mühe hatten, ihren Lebensunterhalt zu verdienen, sagte die langjährige Bäuerin Diane Wojtanowicz.

»Sie waren dem, was passieren würde, ausgeliefert«, sagte sie.

Wojtanowicz' verstorbenem Ehemann John wird zugeschrieben, 1969 das erste Bewässerungssystem der Gegend installiert zu haben. Der tiefe Brunnen lieferte einen Grundwasserschub, der ihren Maisertrag verdoppelte.

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Es fügte Sicherheit hinzu – und andere folgten. Es gibt jetzt fast 240 Hochleistungsbrunnen in der Gegend, eine der höheren Konzentrationen im Bundesstaat, die jährlich etwa 4 Milliarden Gallonen Grundwasser pumpen.

Es ist eine Schätzung. Bewässerungssysteme werden nicht wie kommunale Wassernutzer gemessen. Das staatliche Gesetz verlangt von Bewässerungsanlagen, ihr Wasser „mit einer Genauigkeit von 10 %“ zu messen und es jährlich dem DNR zu melden, aber es ist weitgehend ein Ehrensystem. Es gibt keine Konformitätsprüfungen.

Inzwischen ist der Stress der Landwirtschaft am Bach offensichtlich.

Im Jahr 2002 listete die Minnesota Pollution Control Agency (MPCA) Little Rock Creek als „beeinträchtigt“ auf, weil er zu verschmutzt war, um kaltes Wasser liebende Forellen zu ernähren. Zwei weitere Bachabschnitte wurden 2010 in die Liste aufgenommen, da sie nicht genügend Sauerstoff für Fische und Insekten haben und überschüssiges Nitrat aus landwirtschaftlichen Chemikalien enthalten. Im Jahr 2020 kamen weitere Beeinträchtigungen, darunter zu viele Bakterien, hinzu.

Die Verschmutzung des Baches findet ihren Weg zum Little Rock Lake, wo er sich leert, bevor er in den Mississippi fließt, sagte Miranda Nichols, die Koordinatorin der MPCA-Liste für beeinträchtigte Gewässer. Die Wasserqualität des Sees 'ist in jeder Hinsicht eine der schlechtesten des Staates', sagte sie.

Die Wasserqualität ist nicht das einzige Problem.

Bereits 2008 habe der Staat vermutet, dass die Grundwasserförderung den Bach im Sommer erschöpft, sagte MPCA-Hydrologe Andrew Streitz. Angesichts einer Flut von Bewässerungsanwendungen in der Nähe des Baches im Jahr 2014 hat das DNR genauer hingeschaut.

Das Wasser des Baches sinkt in den schlimmsten Jahren im August um bis zu einem Viertel, stellte die Agentur fest. In diesem Fall geht ein Drittel des Lebensraums für Jungfische der Bachforelle und ein Drittel des Lebensraums für erwachsene Johnny Darter verloren, ein wichtiger Futterfisch für größere Arten. Sie sind Indikatoren, und alle Fische und Insekten, die ähnliche Lebensräume nutzen, werden darunter leiden. Hinzu kommt das Rätsel: Die Abflüsse des Baches sind während der feuchtesten Jahrzehnte des Staates aufgetreten, da der Klimawandel die Niederschläge erhöht.

Erschwerend kommt hinzu, dass der kleine Damm am Bach im Sartell Wildlife Management Area, etwa 5 km nördlich von Little Rock Lake, liegt. Das DNR selbst ließ es um 1978 für Entenlebensräume installieren, eine Praxis, die jetzt in Ungnade gefallen ist, sagte die Agentur. Das gesamte Wasser hinter dem Damm hat die Temperatur des Baches erhöht – gefährlich für Kaltwasserfische wie Forellen.

Die DNR hält weiterhin Little Rock Creek auf Lager und gießt jährlich etwa 10.000 Bachforellenfischlinge entlang einer 8 km langen Strecke. Einige überleben bis ins Erwachsenenalter, aber fast keiner hat sich reproduziert, sagte Eric Altena, DNR-Fischereimanager in Little Falls.

„Praktisch wertlos“

Züchter sind verblüfft – und wütend – dass so viel Mühe aufgewendet wurde, einen Fisch in einem unterdurchschnittlichen Bach am Leben zu erhalten, dass man ihn „nichts als ein Crick“ nannte.

Marlene Schlichting, deren Familie seit Jahrzehnten in der Nähe des Baches bewässert, sagte, das DNR habe den Bach seit den frühen 1900er Jahren mit Forellen bestückt, 'und es hat nie funktioniert'.

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'Wann fragen Sie sich, ob es so ist, als würden wir versuchen, eine Giraffe in einem Klima leben zu lassen, in dem eine Giraffe nicht leben kann?' Sie fragte.

Die Schlichtings bauen Kidneybohnen, Mais, Kartoffeln, Luzerne und andere Nutzpflanzen an. Ohne Bewässerung sei das Land 'praktisch wertlos', sagte Schlichting.

»Eines von vier Jahren könntest du eine Ernte bekommen«, sagte sie.

Andere sagten, der seichte Bach sei schon immer gelegentlich ausgetrocknet. Steven Traut, gewählter Präsident der Minnesota Water Well Association, sagte, er habe Mitte der 1970er Jahre in der High School Karpfen im Bach geschossen. Das Wasser war damals knöcheltief, sagte er. Aus seiner Sicht ist die Situation 'aus der Perspektive'.

„Wenn Sie 30.000 Dollar Fisch im Bach verlieren, anstatt Hunderte Millionen Dollar an Ernten, weil Sie die Jungs nicht bewässern lassen … müssen wir irgendwo sparsam sein“, sagte Traut.

Der DNR auch kürzlich entdeckt dass einige Bewässerungsanlagen tatsächlich weniger Wasser pumpen, als sie angeben, und dass viele möglicherweise nicht innerhalb der vom Landesgesetz vorgeschriebenen Genauigkeit von 10 % messen.

Die meisten Landwirte verwenden keine Durchflussmesser, die nach Meinung vieler Bewässerungsexperten die genaueste Methode zur Messung des Wasserverbrauchs sind. Das staatliche Gesetz verlangt nur Durchflussmesser für Brunnen, die mehr als 1.500 Gallonen pro Minute pumpen – weit mehr als diejenigen, die für die Landwirtschaft verwendet werden.

Die meisten Landwirte verlassen sich auf eine allgemeine Pumpenleistung, die oft beim Bohren des Brunnens eingestellt wird, und multiplizieren sie mit den Stundenanzeigen an der Bewässerungsausrüstung.

Um den Unterschied in den Messungen zu untersuchen, haben sich acht Landwirte in der Nähe von Little Rock Creek in den Jahren 2018 und 2019 freiwillig gemeldet, Ultraschall-Durchflussmesser in ihren Bewässerungssystemen zu installieren. Die meisten Landwirte haben ihren jährlichen Wasserverbrauch zu viel angegeben, obwohl zwei mehr als ein Jahr gepumpt haben.

Das DNR vermutet, dass die Landwirte nicht so viel pumpen, wie sie denken, weil Brunnen und Bewässerungsanlagen veraltet und weniger effektiv sind.

Moeckel räumte ein, dass die Berichterstattung besser sein könnte, sagte jedoch, dass sie für das DNR gut genug sei, um das Grundwasser des Staates nachhaltig zu verwalten.

„Die Frage ist, ist es genau genug, um den Anforderungen der Satzung gerecht zu werden? Ich würde sagen, die Antwort darauf lautet per Saldo, ja“, sagte er.

Frustrierende Suche nach einer Lösung

In einem klaren Zugeständnis an die Erzeuger sagt das DNR nun, dass das Ziel nicht darin besteht, die Erschöpfung des Bachlaufs von Little Rock Creek zu stoppen, sondern zu verringern. Es hat eine Vielzahl von Optionen aufgezeigt, um den Rückgang des Auguststroms von 25 auf 15 % zu reduzieren.

'Dies ist der erste Ort in Minnesota, an dem wir dies tun', sagte Moeckel. 'Wir lernen gerade erst unseren Weg durch dies, ehrlich gesagt.'

Aaron Lavinsky, Star Tribune Ken Nodo fischt seit seiner Kindheit am Little Rock Creek. Für ihn sind die Fische im Bach „der Kanarienvogel im Kohlebergwerk“.

Zu den Optionen gehören die Änderung des Damms, die Verlegung einiger Bewässerungsbrunnen vom Bach oder das Finden von Möglichkeiten, Wasser auf dem Land zu speichern, beispielsweise in Feuchtgebieten, um mehr Möglichkeiten für das Versickern des Wassers zu schaffen. Eine andere Option, die von Landwirten bevorzugt wird, besteht darin, Grundwasser in den Bach zu pumpen, wenn es niedrig wird. Das ist der Ansatz im Nordwesten von Washington, als die Bewässerung dort anfing, einen Bach zu erschöpfen.

Die Option, die das DNR vermeiden will: Änderung der Bewässerungsgenehmigungen, um Wasser zu sparen.

Die Behörde hat keinen Antrag auf Bewässerungsgenehmigung abgelehnt, obwohl sie sich der Probleme des Gebiets bewusst ist. Stattdessen klebte es auf mehr als zwei Dutzend seit 2017 ausgestellten Genehmigungen eine „begrenzte“ Bezeichnung. Es sei nur eine Warnung, sagte Moeckel, dass die Genehmigung möglicherweise nicht verlängert wird.

Das alarmierte Landwirte, die der Unsicherheit über ihre Fähigkeit, Grundwasser zu entnehmen, ein Ende setzen wollen.

„Ohne Wasser kann meine Gärtnerei nicht funktionieren“, sagt Randy Klaphake, der eine Großhandelsbaumschule in der Nähe von Royalton betreibt. »Sie ziehen weiter mit den Füßen und sagen, sie sehen sich das an, schauen sich das an. Es ist frustrierend.'

Nodo, der einen Weinberg betreibt, sagte, er verstehe, dass Landwirte eine zuverlässige Wasserversorgung brauchen. Aber der Bach gehört allen, sagte er, und sollte gesund genug sein, um die Fische zu ernähren, egal ob sie eingeführt wurden oder nicht.

Gerry Maciej, ein Manager des Boden- und Wasserschutzbezirks von Benton County, ist optimistisch, einen endgültigen Kompromiss zu finden. Die Bewässerungspraktiken seien verbessert und präziser geworden, sagte er, um sicherzustellen, dass weniger Wasser verschwendet wird.

'Ich beobachte seit Jahren, wie sich dies entwickelt und entwickelt, und ich glaube immer noch, dass wir bewässern können, wenn wir es verantwortungsbewusst tun und immer noch über gesunde natürliche Ressourcen verfügen', sagte Maciej.

Der DNR wird sich in diesem Winter wieder mit Landwirten über den weiteren Weg treffen.

'Ich glaube nicht, dass es unüberwindbar ist und es ist kein Notfall', sagte Moeckel vom DNR, 'aber wir müssen das Problem lösen.'